William Herschel ________________________

Médico y alquimista flamenco

Edad Moderna 1710 - 1750

 

Nacido en Hannover, Alemania, el 15 de noviembre de 1738.
Muerto en Slough, Buckinghamshire, Inglaterra, el 25 de agosto de 1822 .

Biografías - William HerschelCuando Hersehel nació, la ciudad de Hannover era del patrimonio del rey Jorge II de Inglaterra (a pesar de que no era parte de la Corona inglesa). El padre de Herschel era músico en el ejército de Hannover y Herschel también fue encaminado hacia esta profesión. La llegada de la guerra de los Siete Años hizo poco atractiva la vida militar y sus padres lograron sacarlo del servicio y enviarlo a Inglaterra.

Herschel permaneció en Inglaterra para el resto de su vida y se adaptó plenamente a su nuevo hogar cambiando incluso su nombre alemán de Friedrich Wilhelm por el inglés de William. Su talento musical le dio algunos éxitos en Inglaterra, donde llegó en 1757 y ya por el año 1766 era un organista famoso y profesor de música en la ciudad residencial de Bath.

Empezó a interesarse en astronomía y le invadió el deseo de ver el cielo por sí mismo. Como no tenía dinero para comprar telescopios decidió pulir las lentes él mismo y fabricar sus propios instrumentos para observar la bóveda celeste. En 1772, volvió a Hannover con tiempo suficiente para recoger a su hermana Caroline y llevársela a Inglaterra.

Este acontecimiento fue de lo más afortunado, pues Caroline demostró ser una fanática pulidora de lentes y tan aficionada a la astronomía como lo era su hermano, creyéndose incluso, que Herschel no hubiera llegado a tanto si no llega a ser por la ayuda heroica y entusiasta de su hermana. (Se convirtió así en la primera mujer que fue un astrónomo de importancia.)

Los Herschel pulieron algunas magníficas lentes entre los dos. Caroline leía en voz alta para su hermano mientras que éste se pasaba todo el tiempo puliendo lentes, y acabaron por poseer los mejores telescopios de aquella época.

Herschel se propuso observar de un modo sistemático todos los objetos celestes. Desde 1774 empezó a bombardear el mundo de los científicos con informes que describían sus anotaciones de las montañas de la Luna, de las estrellas variables, de la posibilidad de que la actividad variable de las manchas solares pudiera afectar a la agricultura en la Tierra y otros estudios.

En 1781, en una de sus observaciones sistemáticas de estrella a estrella y con un magnífico telescopio, Herschel vio un objeto que tenía la apariencia de un disco en vez de la de un simple punto luminoso. Asumió que había descubierto un nuevo cometa y lo hizo público. Sin embargo, en posteriores observaciones vio que el disco tenía un perfil neto como el de un planeta y no bordes irregulares como si fuera un cometa. Más tarde, cuando se hicieron un número suficiente de observaciones para poder calcular su órbita, se descubrió que era casi circular como la de un planeta y no ovalada como solía ser la de los cometas. Para rematar este asunto, descubrieron que dicha órbita estaba mucho más alejada aún que la de Saturno.

La conclusión de Herschel, para su admiración y deleite, fue la de haber descubierto un nuevo planeta, además de haber duplica­do la extensión del sistema solar. Por primera vez en los tiempos históricos se había descubierto un nuevo planeta.

En realidad el planeta se puede ver, con dificultad, a simple vista y ya se había observado anteriormente más de una vez. Estaba incluido hasta en el mapa estelar de Flamsteed, quien lo observó un siglo antes en la constelación de Tauro, anotándolo como Tauri, Sin embargo, fue Herschel con su telescopio quien identificó el objeto como un planeta.

Herschel quiso llamar al planeta Gerogium Sidus (“estrella Jorge”) por el rey Jorge III de Inglaterra. Algunos astrónomos, por sugerencia de Lalande lo nombraron Herschel en su honor y al final se decidió seguir dando nombres mitológicos a los planetas. Borde sugirió que se le podía llamar Urano (“Cronos” en griego) por ser éste el padre de Saturno y desde mediados del siglo XIX ha permanecido con se nombre, universalmente aceptado.

La noticia del descubrimiento de Urano hizo una tremenda sensación entre los astrónomos que ya creían que Newton no les había dejado nada por descubrir, y además, Federico II de Prusia (que aunque no era científico los protegió a todos) cría que ya se habían hecho todos los avances científicos posibles. El descubrimiento de Herschel fue como una bocanada de aire fresco que indicaba que aún quedaban cosas por conocer. (Un siglo más tarde, en tiempos de Michelson, ocurrió el mismo fenómeno de falsa complacencia seguida de un despertar brusco a la realidad). Herschel fue elegido miembro de la Royal Society en 1781 y galardonado con el premio de Copley. Además, Jorge III le nombró astrónomo de cámara.

Desde entonces Herschel empezó a hacer observaciones astronómicas con toda seriedad. Durante una época tuvo que dedicarse también a la fabricación y venta de telescopios (la subvención del rey no era demasiado grande), pero en 1788 se casó con una viuda rica y desde entonces se dedicó enteramente a las observaciones. (Caroline no se llegó a casar y continuó con devoción por su hermano, a la vez que por la astronomía.)

Herschel se convirtió en el astrónomo más importante y de mayor éxito de su tiempo y no podemos hablar de ningún otro con igual énfasis. Como Bradley, Herschel trató de observar la pareja de las estrellas sin éxito. Sin embargo, su método consistía en concentrar su labor en las observaciones de estrellas dobles (Riccioli fue el primero que se fijó en estas estrellas casi siglo y medio antes). Al principio se creía que esas estrellas estaban juntas solo por el hecho de que estaban alineadas con la Tierra y que de hecho podían estar muy alejadas entre sí.

Si ello fuera así, la más cercana debería mostrar un desvío de paralela de su posición respecto a la más alejada.

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